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Les plus anciens fossiles humains


La fresque de Lascaux
La fresque de Lascaux. Source Encarta

Les plus anciens fossiles humains retrouvés sur le sol français sont la mandibule de Montmaurin (Haute-Garonne) et les restes de l’homme de Tautavel (Pyrénées-Orientales), datés de 400 000 à 500 000 ans, et qui pourraient correspondre à un type intermédiaire entre Homo erectus et Homo sapiens. Des vestiges archéologiques attestent néanmoins la présence d’êtres humains sur le territoire il y a plus de 1 million d’années. Daté de 1,8 million d’années, le site de Chilhac, près de Brioude (Haute-Loire), a livré quelques pierres taillées par l’homme, mais leur position stratigraphique — et donc leur datation — est incertaine. Dans la grotte du Vallonnet, à Roquebrune-Cap-Martin (Alpes-Maritimes), un outillage rudimentaire de galets aménagés a été daté de 950 000 ans.

Les premières traces d’habitat


Les premières traces d’habitat organisé ont été découvertes à Soleilhac, près du Puy (Haute-Loire), où des blocs de basalte et de granite délimitaient une surface d’occupation sur les rives d’un lac, il y a 800 000 ans. L’acheuléen, industrie du paléolithique inférieur caractérisée par des bifaces, couvre une très longue période (700 000-100 000 ans). Il est présent dans pratiquement toutes les régions de France, les sites les plus célèbres étant Saint-Acheul (près d’Amiens, Somme) et Montmaurin (Haute-Garonne) où a été découverte une mandibule humaine sans doute contemporaine des restes humains de la caune de l’Arago (Tautavel, Pyrénées-Orientales), datés de 450 000 ans.

La domestication du feu est attestée pour la première fois à Terra Amata (Nice, Alpes-Maritimes) et à Lunel-Viel (Hérault), sites qui ont livré les premiers foyers aménagés dans des cabanes. Dans les gisements de la grotte du Lazaret (Nice), de Fontechevade (Orgedeuil, Charentes) et de Biache-Saint-Vaast (Pas-de-Calais), des restes humains de type Homo erectus, associés à un outillage moustérien, généralement caractéristique de l’homme de Neandertal, ont également été mis au jour.

Apparu il y a environ 100 000 ans, l’homme de Neandertal (Homo neanderthalensis) a laissé des vestiges particulièrement bien conservés. Ce chasseur, bien adapté à son environnement, semble avoir été le premier à développer des rites funéraires. De nombreuses sépultures ont ainsi été découvertes dans le sud-ouest de la France : La Chapelle-aux-Saints (Corrèze), la Quina (Gardes-le-Pontaroux, Charente), La Ferrassie (Le Bugue, Dordogne). À cette époque, le territoire français pouvait être peuplé de 10 000 à 20 000 individus.

Au paléolithique supérieur, les Néandertaliens laissent la place à des « hommes modernes » (Homo sapiens), notamment l’homme de Cro-Magnon (Les Eyzies-de-Tayac-Sireuil, en Dordogne) et l’homme de Chancelade (Dordogne). Venus du sud de l’Europe, ces chasseurs possèdent des caractéristiques physiques différentes : ils sont plus grands que leurs prédécesseurs, leur crâne est élevé, leur front redressé. Mieux équipés, ils introduisent de nouvelles techniques dans tous les domaines. Les principales cultures du paléolithique supérieur en France sont le châtelperronien (forme de transition), l’aurignacien, marqué par l’apparition de l’art, qui se développe pendant le gravettien et le solutréen et atteint son apogée au magdalénien avec les sites de Dordogne (Les Combarelles, Font-de-Gaume, Lascaux), de l’Ariège (Niaux), des Landes (Brassempouy), du Bassin parisien (Pincevent, Étiolles) et de l’Yonne (Arcy-sur-Cure).

La population au magdalénien est évaluée à quelque 50 000 individus. Ces hommes tirent l’essentiel de leur subsistance de la chasse, notamment celle du renne. La fin de la période glaciaire, il y a environ 12 000 ans, et l’établissement progressif des conditions climatiques actuelles entraînent l’effondrement de cette civilisation fondée sur la chasse au gros gibier. © "France" . Sources Encarta

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