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自然環境


北アメリカの風景
北アメリカの風景

東西の経度差は176度で、最東端はグリーンランド北東部のノアオストルニンゲン岬の西経12度、最西端はアラスカ州に属するアリューシャン列島のアッツ島の東経172度である。南北差は69度で、最北端はグリーンランドのモリスエサップ岬の北緯83度、最南端はメキシコ最南端の北緯14度である。北は北極海、東は大西洋、西は太平洋、南はメキシコ湾・中央アメリカ・太平洋にかこまれている。北アメリカの面積は2424万6927.37km²である。

北アメリカの外形は比較的単調な海岸線もあるが、どちらかというと湾入の多い海岸線をしめし、沖合には島が多い。大きい湾としては北東部にハドソン湾、南東部にメキシコ湾、北西部にアラスカ湾がある。東・西海岸にも島が多いが、大きい島は北極地域に多い。

地質史


北アメリカ大陸が北アメリカプレートにのっていることは広く知られているが、これは地球の地殻を構成する12の主要プレートのひとつである。かつては現在のヨーロッパやアフリカと連続していたが、ジュラ紀の約1億7000万年前に分裂がはじまり、白亜紀の約9500万年前に大陸移動が加速されたと考えられている。大陸は年に1.25cm程度西へ移動し、太平洋プレートを下へもぐりこませる。その結果、大陸西岸には何列もの高い山脈がはしっている。大西洋の幅が広くなるにしたがい、大陸東岸に断層がいくつもでき、山脈や沖合の島が形成されていった。

北アメリカは地形上、次の5つの地域にわけられる。第1の地域はカナダ楯状地(ローレンシア台地)を中心とする地域で、グリーンランド、五大湖周辺のアメリカのミネソタ、ウィスコンシン、ミシガン、ニューヨーク各州をふくむ。この地域には古い結晶質の岩石が多く、土壌は不毛だが森林は広い。第2の地域はアメリカ東部とメキシコにある海岸平野である。アメリカ東部には第3の地域として、何本かの山脈列からなるアパラチア山脈がある。また第4の地域は大陸中央部で、カナダ南部からテキサス南西部へいたる平地である。ここは何度も海面下への沈下と隆起をくりかえした結果、堆積岩が広くみられる。かならずしも平坦(へいたん)ではなく、オザーク台地のような丘陵もみられる。西部にはロッキー山脈へとつづくグレートプレーンズがある。

第5の地域はメキシコの大部分をふくむ大陸西部である。新期造山帯に属し、地殻運動と火山活動が活発である。ロッキー山脈が南北にはしり、メキシコの東シエラマドレ山脈につながる。ロッキー山脈の西側には、ブリティッシュコロンビア高原、コロンビア盆地、グレートベースン、コロラド高原、メキシコ中央高原など、高原と盆地が多い。太平洋岸には高峻(こうしゅん)な山脈が南北につらなり、アラスカ山脈から西シエラマドレ山脈までつづく。この山脈列にはカナダのコースト山脈(海岸山脈)、アメリカの海岸山脈、カスケード山脈、シエラネバダ山脈がふくまれる。山脈の間にはカリフォルニア州のサンホアキンバレーなどの低地がみられる。北アメリカ大陸の最高峰はマッキンリー山(デナリ山)で、標高6194mである。最低点はカリフォルニア州のデスバレー(死の谷)の標高-86mである。© 写真 Emmanuel Buchot

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