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Australia en el siglo XVII


Australia en 1829
Australia en 1829

En 1688, el bucanero inglés William Dampier desembarcó al noroeste. Cuando regresó a Inglaterra, publicó un libro, Voyages, y convenció a las autoridades navales para respaldar un viaje de vuelta en busca de las supuestas riquezas de la isla. En 1768, y financiado por el almirantazgo británico, el capitán James Cook partió de Inglaterra en lo que sería el primero de sus tres viajes. La expedición al Pacífico, que duró tres años, le llevó también a Australia. En 1770, Cook desembarcó en la bahía de Botany, en la costa oriental, y tomó posesión de la región a la que bautizó con el nombre de Nueva Gales del Sur, en honor a Gran Bretaña. Él y sus hombres, entre los que se encontraba el botánico sir Joseph Banks, quien más tarde apoyaría el asentamiento en Australia, aportaron más información acerca del nuevo continente. Los otros dos viajes de Cook consolidaron las pretensiones británicas en el continente.

Las costas australianas no se exploraron por completo hasta el siglo XIX. Matthew Flinders, un oficial de la marina británica, fue el primero que, entre 1801 y 1803, rodeó navegando la isla australiana. En 1798, Flinders ya lo había hecho alrededor de Tasmania, junto al cirujano de la marina George Bass, demostrando así que se trataba de una isla. Fue también Flinders quien insistió en que Australia, y no Nueva Holanda, debería ser su nombre oficial; en 1817, este cambio fue aceptado oficialmente.

Australia era descrita como una tierra lejana y poco atractiva para el asentamiento europeo, pero para Gran Bretaña tenía un valor estratégico, especialmente después de perder las colonias americanas (1783). Además, solucionaba el problema del gran número de convictos que poseía en sus prisiones. En 1786, el gobierno británico anunció su intención de fundar una colonia penitenciaria en la bahía de Botany, en la costa sureste de Nueva Gales del Sur.

Las exploraciones y la fundación de Sydney


El capitán Arthur Phillip, de la Marina Real, fue nombrado comandante de la expedición. Debía tomar posesión de toda Australia, incluyendo Tasmania y las islas de la costa oriental.

En 1787, Phillip partió de Portsmouth, Inglaterra, con la primera flota. Los once barcos transportaban un total de 759 presos. Phillip llegó a la bahía de Botany el 18 de enero de 1788; allí se encontró con uno de los mejores puertos naturales del mundo. En este punto levantó la primera colonia europea el 26 de enero (hoy se conmemora como el Día de Australia). Sydney fue el nombre del asentamiento; se puso en honor al secretario del interior británico, Lord Sydney, encargado de los planes de colonización. La llegada de la segunda flota, en 1790, salvó a la joven colonia de un rápido colapso.

Phillip y los primeros gobernadores tuvieron que enfrentarse a tres problemas: el abastecimiento suficiente de alimentos, el desarrollo de un sistema económico interno y la producción de artículos para la exportación, con los que pudieran pagar los productos importados de Gran Bretaña. Phillip creó granjas en las orillas más fértiles del río Hawkesbury, al noroeste de Sydney. Los suministros de comida procedían principalmente de la isla de Norfolk, situada a casi 1.600 km de distancia y que Phillip había ocupado en febrero de 1788. Después de 1825, la isla funcionó como prisión de convictos que incumplían las leyes coloniales; a partir de 1856, se convirtió en hogar de los descendientes de los amotinados del navío Bounty, que por entonces eran demasiado numerosos para la isla de Pitcairn. "Australia" © Escrito por Emmanuel BUCHOT y Encarta

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