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米国の気候の地図


北アメリカと米国の植物
北アメリカと米国の植物

植物は気候や地形に直接影響をうけるため、広大な合衆国では固有の植物は多種多様であった。ヨーロッパ人の入植がはじまったころ、国土の約半分は森だったが、2005年では33.1%になり、開拓がすすむにつれ草地なども大きく減少している。

アラスカ州北部は、地衣類、苔類、小灌木(かんぼく)、草からなるツンドラ地帯だが、南にいくにしたがって森がふえる。この森はタイガ(亜寒帯林)とよばれ、トウヒ、モミ、ツガなどの常緑針葉樹林帯が広がり、山の高い部分は地衣類や高山植物帯となる。タイガは五大湖地方やニューイングランドにもみられる。タイガの南側では樹木の生長期間が長くなるので樹種がふえ、針葉樹と広葉樹の混合林にはマツ、カエデ、ニレ、シラカバ、オーク、ヒッコリー、ブナ、スズカケノキなどが多い。

五大湖南岸からニューイングランド南部、大西洋岸中部にかけても混合林が広がる。 南にくだると霜のおりない期間(無霜期間)が6カ月をこえ、降水量もふえるので、植生の多様化がすすむ。グレートスモーキー山脈国立公園だけで、全ヨーロッパの樹種より多くの種類がみられる。メキシコ湾岸はさらに温暖だが、樹種は減少する。ここでは砂質土壌と夏の高温のため山火事が発生しやすい。また、落葉樹の代わりにマツが多い。モクレンやペカンなども生育する。フロリダ州南部は亜熱帯・熱帯性植物が繁茂する。メキシコ湾岸には湿地が多く、マングローブがみられる。

アパラチア山脈から西へむかうと樹種はしだいに単調になり、山地性の植物が減少する。降水量の低下にともなって山火事がふえる。オーク、ヒッコリーなどの落葉硬木は西にいくにしたがって小型、かつまばらになる。インディアナ州からグレートプレーンズ東部にかけては背丈の高いプレーリー草原が広がるが、その多くは農地化されている。 さらに西にむかうと乾燥がすすみ、背丈の低い草原にかわる。グレートプレーンズ北部では、草は短い夏の間のみ生育し、晩夏または初秋に開花するが、南部では春に生育して、夏の乾季がはじまる前に開花し、かれる。乾燥度が高い所では、耐乾燥性のヨモギ類やマメ科の低木、ビャクシンなどがみられる。

西部の山地には降水があるので、周りの砂漠とはことなり、樹木が生えている。マツ、ビャクシンは低い所に多いが、高度がますにつれてアスペン、モミ、トウヒがふえる。高地は高山植物帯で、植生はツンドラに似ている。雪や氷河のある山脈にかこまれた盆地は砂漠状で、灌木がみられるにすぎないが、大規模な灌漑農業が各地ですすめられている。デスバレーはほとんど不毛な低地で、高度は海面下となる。乾燥地域では耐乾燥性植物のヨモギ、ビャクシン、マツ類、マメ類、ユッカなどがみられる。アリゾナ州南部からカリフォルニア州南部のモハーベ砂漠などの砂漠にはサボテンが多い。コロラド高原は、ポンデローサマツやピニョンマツなどのマツ類が自生する。

カリフォルニア州南部の夏は暑く乾燥するが、冬に雨がふるので、チャパラルとよばれる典型的な灌木地域がみられる。シエラネバダ山脈や海岸山脈は冬の降水量が多いため、セコイアやカリフォルニアと中国の一部にしか自生しないとされるレッドウッド(スギ科)の巨木が生育している。降水量の多い太平洋岸北部にはダグラスファーをはじめ、ツガ、スギ、トウヒ、マツがみごとな針葉樹林をつくっており、林業も盛んである。アラスカ州南部も同じような針葉樹林帯だが、中部には典型的なタイガが広がる。

ハワイ州は、大洋にかこまれた島であることと、土地の高低差が大きいこと、それに貿易風がふくことによって、植生はさまざまな様相をみせている。島々の北東斜面は貿易風による多雨地域で、山地斜面では年降水量が1万mmをこし、海岸寄りはグアバに代表される熱帯雨林である。マウナロア山、マウナケア山などの山頂部は高山植物・地衣帯となる。風下の南西斜面は乾燥し、ハワイ島などの海岸部は砂漠に近い。© 米国 Emmanuel Buchot

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