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Las primeras exploraciones europeas


Las exploraciones en Australia
Las exploraciones en Australia Encarta

Hace más de 40.000 años, y quizá de 60.000, los aborígenes llegaron a Australia procedentes de Asia. En este periodo, Tasmania aún estaba unida al continente, aunque varios miles de años más tarde la subida del nivel del mar la separó de Australia. La óptima adaptación a tan variado ambiente permitió que la población creciera hasta alcanzar entre 300.000 y 1.000.000 de habitantes cuando llegaron los primeros europeos. El oeste de Australia no fue explorado hasta el siglo XVII.

Aunque el mundo occidental no supo de la existencia de Australia durante mucho tiempo, ésta ya se suponía en la lógica y en la mitología europeas de finales de la época medieval; una gran Tierra del Sur o Terra Australis era necesaria para contrarrestar el peso de las masas terrestres de Europa y Asia en el planeta.

En el siglo XV, el avance de Portugal en dirección sur por la costa de África, en busca de una ruta comercial hacia la India, reavivó el interés de los españoles por encontrar la Terra Australis. En el siglo XVI y principios del XVII, España, que había establecido un imperio en el continente americano, inició una serie de expediciones desde Perú por el Pacífico sur. Animados por el descubrimiento que hizo Álvaro de Mendaña de las islas Salomón (al noreste de Australia) en 1567, las autoridades españolas organizaron más expediciones en los años 1595 y 1605, con la esperanza de encontrar oro para el Imperio español y la Terra Australis para la evangelización por parte de la Iglesia católica.

Los holandeses


Los intereses de Portugal se centraban en la India y España había desistido de sus expediciones; esto permitió a la emergente marina holandesa establecer en el siglo XVII centros comerciales desde el cabo de Buena Esperanza hasta las Indias Orientales holandesas (Indonesia). Los holandeses, asentados principalmente en los puertos indonesios de Bantam y Batavia (Yakarta), hicieron realidad el descubrimiento europeo de Australia. A principios de 1606, William Jansz navegó hasta el estrecho de Torres, entre el continente australiano y Nueva Guinea, y divisó parte de la costa australiana. El estrecho fue más tarde bautizado así por el explorador español Luis Váez de Torres, que alcanzó la misma región pocas semanas después.

En octubre de 1616, el Eendracht, capitaneado por Dirk Hartog, fue el primer barco que tocó tierra australiana, concretamente la bahía de Shark, en Australia Occidental. Sin embargo, la labor más importante fue la realizada por Abel Janszoon Tasman; en 1642, éste divisó la costa oeste de la isla que hoy conocemos como Tasmania, pero que él bautizó con el nombre de isla de Van Dieman; después, Tasman navegó hacia el Este y el Norte con objeto de explorar Nueva Zelanda. A pesar de tener un conocimiento cada vez mayor de Australia, los holandeses no llevaron a cabo una colonización sistemática a partir de sus descubrimientos, seguramente porque en sus contactos hallaron pocas cosas de valor para el comercio europeo. "Australia" © Escrito por Emmanuel BUCHOT y Encarta

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