Les cuvettes océaniques


Mers et océans

Peuplée depuis plusieurs dizaines de milliers d’années, l’Océanie fut occupée par différents peuples qui progressèrent d’îles en îles par vagues successives en développant des civilisations originales. L’Europe découvrit l’océan Pacifique lorsque Balboa franchit l’isthme de Panamá en 1513 et atteignit sa rive occidentale. L’expédition de Magellan permit en 1520-1521 de prendre la mesure de cette immense étendue d’eau, quasiment vide de terres, accessible en contournant le sud de l’Amérique du Sud par le détroit qui devait porter le nom de l’explorateur. Alors que l’accès aux îles des épices, en Asie du Sud-Est, par l’océan Indien était contrôlé par les Portugais, les Espagnols suivirent la route de Magellan et atteignirent le Pacifique à partir de l’Amérique. La recherche des meilleures routes permit de poursuivre les explorations géographiques avec Juan Fernández dans les années 1570, puis Tasman (qui, en 1642-1644, contourna l’Australie) et Roggeveen (qui découvrit l’île de Pâques en 1722). Les savants de l’époque pensaient qu’un continent austral devait exister aux antipodes des continents de l’hémisphère Nord. Les voyages de circumnavigation de Cook, de Bougainville et de La Pérouse, dans la seconde moitié du XVIIIe siècle, montrèrent que, à l’exception de l’Australie, aucune terre d’importance n’existait dans cette région..

Histoire et Pacifique


Image de Magellan
Magellan

L’océan Pacifique devint au XIXe siècle un enjeu stratégique entre les États-Unis à l’est et le Japon à l’ouest. Cette rivalité culmina pendant la Seconde Guerre mondiale lors de la guerre du Pacifique. L’attaque de la base américaine de Pearl Harbor, à Hawaii, par l’aviation japonaise en 1941 fut le prélude à une phase d’expansion japonaise dans les îles de l’Océanie. Les Alliés parvinrent difficilement à s’imposer à la fois sur mer et sur terre, notamment lors des affrontements sanglants de la mer de Corail, de Midway, de Guadalcanal, d’Iwo Jima et d’Okinawa. Ce conflit prit fin avec le lancement de bombes atomiques sur Hiroshima puis sur Nagasaki, qui contraignit le Japon à capituler.

Depuis 1945, la région connaît une phase de fort développement, notamment dans sa partie occidentale, qui s’est traduit par un resserrement des liens économiques et politiques entre les différents pays riverains. Le Conseil du Pacifique est un traité d’alliance ratifié en 1951 entre l’Australie, la Nouvelle-Zélande et les États-Unis, qui vise à la sécurité militaire dans le Pacifique. La commission du Pacifique sud, créée en 1947, regroupait en 1993 vingt-sept membres. Alors que la France conserve quelques territoires, en Polynésie française, cette vaste zone est de plus en plus dominée par l’Australie et par la Nouvelle-Zélande. "Océan Pacifique" Sources utilisées Encarta

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