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Le relief de la Suisse


Les montagnes suisses
Les montagnes suisses. Photo E. Buchot

La Suisse, d’une longueur maximale du nord au sud de 220 km et d’une largeur maximale d’ouest en est de 348 km, couvre une superficie de 41 285 km². Son relief est constitué dans ses grandes lignes par les Alpes, qui occupent les trois cinquièmes du territoire helvétique et dont elle commande les principaux passages (puisque c’est le seul pays à s’étendre sur les deux versants de la chaîne alpine), et par un massif montagneux plus ancien, le Jura. Orientées du sud-ouest au nord-est, ces deux chaînes sont séparées par la dépression du Plateau suisse.

Les Alpes suisses comprennent plusieurs chaînes, dont les Alpes Pennines où se trouve le plus haut sommet suisse, la pointe Dufour (4 634 m), dans le mont Rose et, plus au sud, le mont Cervin, deuxième sommet suisse avec une altitude de 4 478 m. Les massifs centraux de l’Aar-Gothard portent des glaciers, le plus grand d’entre eux et le plus grand d’Europe, l’Aletsch, se trouvant dans le massif de l’Aar. Le système alpin est en certains endroits entaillé par des vallées profondes et sinueuses comme l’Engadine, à l’est. Le col du Saint-Gothard est la principale voie de passage entre l’Europe centrale et l’Italie. Le Jura, quant à lui, s’étire de Dole jusqu’à Zurich et culmine à 1 600 m ; bien moins élevé que les Alpes, il constitue néanmoins une barrière abrupte qui n’est franchissable qu’en de rares passages.

Entre les Alpes et le Jura, le Plateau suisse (ou Moyen Pays) s’étend, du sud-ouest au nord-est, du lac Léman au lac de Constance, avec une altitude moyenne de 395 m et une largeur d’environ 50 km. Ce vaste plateau constitue la région vitale du pays et regroupe la majorité de la population et des agglomérations.

L’importance du réseau hydrographique a amené les géographes à surnommer la Suisse le « château d’eau » de l’Europe. En effet, les vallées suisses sont parcourues de nombreux cours d’eau torrentueux, coupés de chutes et de cascades : chaffhouse sur le Rhin, Staubbach (environ 300 m de haut), dans le canton de Berne. Avec le Rhin, le Rhône, le Tessin et l’Inn, la Suisse alimente de ses eaux la mer du Nord, la Méditerranée, l’Adriatique et la mer Noire.

Le bassin du Rhin draine avec ses affluents 60 % du territoire. D’abord torrent de montagne, son cours ne se régularise qu’à la sortie du lac de Constance. Le bassin du Rhône, quant à lui, draine 18 % du territoire suisse. Le rôle des lacs est primordial : ils épurent les eaux troubles des fleuves, stabilisent leur régime en canalisant les crues et en compensant les étiages saisonniers. La plupart sont situés au débouché des vallées alpines. Outre le lac Léman et le lac de Constance, la Suisse abrite le lac de Lugano, le lac Majeur (le point le plus bas de la Suisse, à 194 m au-dessus du niveau de la mer), le lac de Neuchâtel, le lac des Quatre-Cantons (ou lac de Lucerne), le lac de Zurich, et enfin les lacs de Brienz et de Thun. "Suisse" . Sources Encarta

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