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Des celtes aux gaulois


La porte de mars à reims
La porte de Mars à reims. Source Encarta

Les Celtes (bientôt appelés « Gaulois » par les Romains) s’affirment sur le territoire français comme le groupe dominant. Regroupés dans des villages fortifiés, ces agriculteurs-soldats vivent au sein de tribus organisées dans une société divisée en plusieurs classes (les nobles, c’est-à-dire les familles dominantes de la tribu ; les paysans libres ; les artisans ; les esclaves) et pratiquent la religion des druides, ou druidisme. Ils entrent en contact avec le monde méditerranéen à partir du VIIe siècle av. J.-C. Les Grecs de Phocée, qui explorent l’ouest de la Méditerranée, fondent une colonie à Marseille (600 av. J.-C.) et établissent des contacts commerciaux avec l’intérieur du pays par la vallée du Rhône. Au Ve siècle av. J.-C., la culture de La Tène, caractérisée par ses bijoux finement travaillés, ses armes et sa poterie (voir trésor de Vix), se répand par l’est pour gagner l’ensemble du monde celtique. À la veille de la conquête romaine, aucune différence nette n’existe entre le monde « gaulois » et le monde « germanique ».

La Gaule romaine : conquête et prospérité


Dès 124 av. J.-C., les Romains se lancent à la conquête de la Gaule — nom qu’ils donnent au territoire limité à l’ouest par l’océan Atlantique, au sud par les Pyrénées et la Méditerranée, au nord par la Manche et à l’est par les Alpes et le Rhin, dépassant les frontières actuelles de la France —, alors occupée par une centaine de peuples gaulois aux relations belliqueuses.

Venus secourir les Grecs de Massalia (Marseille), ils occupent la colonie à partir de 121 av. J.-C., puis gagnent la vallée du Rhône. Ils fondent Narbonne, qui devient le centre de la province florissante de la Gaule Narbonnaise. Le général romain Jules César conquiert le reste de la Gaule entre 58 et 51 av. J.-C., mettant en déroute les armées gauloises de Vercingétorix. L’empereur Auguste réorganise la Gaule en 27 av. J.-C. et ajoute à la province initiale les provinces de Gaule belgique, Gaule lyonnaise et Aquitaine (à elles trois, elles forment la Gaule chevelue ou cisalpine). Il fait de Lugdunum (Lyon) le principal centre administratif de la contrée.

Après la consolidation de leurs conquêtes en Gaule, les Romains reportent leur attention sur la longue frontière du nord-est, menacée par les tribus germaniques. Rome veut conquérir les terres germaniques au-delà du Rhin et faire de la Colonia Agrippinensis (Cologne, en Allemagne) une base semblable à celle de Lyon. Mais après avoir été battus par les Germains en 9 apr. J.-C., les Romains se contentent de défendre la frontière du Rhin, limite avec le monde « barbare », et renoncent à étendre leur empire jusqu’à l’Elbe. De nombreux Gaulois servent alors dans les légions de la frontière.

Le pont du Gard
Le pont du Gard. Source Encarta

Les deux premiers siècles de l’occupation romaine sont une période de prospérité. De grandes villes sont créées, le pays est doté d’infrastructures — ponts, aqueducs (pont du Gard), réseau routier étendu — qui lui permettent de s’engager dans un commerce actif. De nombreux monuments publics sont construits sur le modèle gréco-romain : amphithéâtres de Nîmes et d’Arles, théâtres d’Orange, d’Autun ou de Lyon (voir art romain). Progressivement, les Gaulois prennent l’habitude d’assimiler leurs dieux avec les dieux romains et constituent un panthéon gallo-romain dans lequel Mercure, Mars, Hercule, Apollon et Vulcain, dotés de nouvelles attributions, sont particulièrement populaires.

La Gaule chrétienne


Le christianisme connaît des débuts difficiles en Gaule. Peu nombreux (6 évêques en 250 apr. J.-C., 12 en 300), les chrétiens subissent de violentes persécutions et donnent à leur communauté de nouveaux martyrs, comme Pothin, évêque de Lyon et premier évêque des Gaules, et Blandine, tous deux livrés aux animaux sauvages dans l’amphithéâtre de la ville avec 46 de leurs coreligionnaires (177 apr. J.-C.).

Les persécutions cessent au IVe siècle : l’édit de Milan (313) accorde la liberté de culte et, surtout, l’empereur Théodose fait du christianisme la religion d’État (381). Les premiers grands apôtres de la Gaule sont Denis, évêque de Paris au IIIe siècle, et Hilaire, évêque de Poitiers au IVe siècle. Les campagnes ne sont évangélisées qu’au siècle suivant par Martin, évêque de Tours. Dès le Ve siècle, l’aristocratie gallo-romaine s’est convertie et l’on peut voir des membres des grandes familles sénatoriales occuper des fonctions épiscopales.

La fin de la Pax Romana


À partir du IIIe siècle, les effets de la pax romana — paix romaine — se font moins sentir en Gaule. L’instabilité politique, la raréfaction des esclaves, la peste, l’inflation croissante et les problèmes économiques fragilisent le pays. Menaçant la loi et l’ordre de l’Empire, les incursions germaniques se multiplient sur le limes, le long de la frontière du Rhin. Un répit temporaire a lieu sous le règne de l’empereur Dioclétien, dont la réorganisation politique, militaire et fiscale (293) est lancée en partie depuis sa résidence impériale de Trèves, en Gaule belgique.

En 395, le partage de l’Empire romain en un empire d’Occident et un empire d’Orient déplace le centre de gravité vers l’est et la nouvelle capitale (Constantinople), au détriment des provinces occidentales, de plus en plus exposées à l’influence des Barbares. La Gaule, ruinée par une fiscalité croissante, entre dans une période de déclin ; sous le coup d’une administration totalement en déroute, les villes, fondement des civilisations de l’Antiquité, se vident au profit des campagnes où les populations vivent repliées au sein de vastes domaines. © "France" . Sources Encarta

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