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Le débit du Rhône


Le Rhône
Le Rhône. Photo P. Zufferey

Le débit du Rhône est d'une puissance remarquable. Son module absolu (1 760 m3/s) lui vaut le 48e rang mondial. Son abondance spécifique (18,1 l.s-1.km-2 ou une tranche écoulée de 571 mm), plus significative, le place au 16e rang mondial. Ce débit varie du massif du Saint-Gothard à la Méditerranée avec des contrastes et des compensations dus à la complexité de chaque branche. Tous les régimes tempérés y apparaissent, sauf le nival de plaine : glaciaire à l'issue des appareils bernois, penniques, du Mont-Blanc, de la Vanoise et du Pelvoux avec fusion d'été et rétention d'hiver ; régimes nivo-glaciaire, nival pur (maximum de juin), nival de transition (mai ou avril et septembre), nivo-pluvial dans les Préalpes du Nord, pluvio-nival (le maximum d'automne dépasse celui du printemps) sur les Préalpes du Sud, pluvial dans la Saône. 

Les variations de débit


Au gonflement estival avant le lac Léman et après l'Arve succède le nivellement à l'entrée de Lyon. Après la Saône, renversement : par évapotranspiration les mois chauds, de juillet à octobre, le débit diminue. L'Isère atténue et la Durance aggrave la tendance. Les valeurs moyennes du débit absolu dépassent légèrement 500 mètres cubes par seconde à Sault-Brénaz, avant l'Ain, 1 000 mètres cubes par seconde à Lyon, avec la Saône, 1 500 mètres cubes par seconde au Teil après l'Isère mais avant l'Ardèche et la Durance. En litres par seconde et par kilomètre carré, on relève plus de 30 jusqu'à l'entrée à Lyon, plus de 20 au Teil, à cause de la Saône et malgré l'Isère, moins de 20 à Beaucaire malgré l'Ardèche mais après la Durance.

La compensation des régimes écarte les étiages sévères, plus de 200 mètres cubes par seconde à Givors et 400 au Teil, mais non les crues énormes : 12 000 mètres cubes par seconde ont roulé devant Beaucaire en 1840 et en 1856, 9 800 lors de la crue d'octobre 1993.

Abondance et pentes font du bassin rhodanien le paradis de la houille blanche après en avoir été le berceau. Le Rhône est, de loin, en Suisse et en France, le premier gisement hydroélectrique l'objectif étant, quand l'aménagement du fleuve sera terminé, que celui-ci produise 25 % des possibilités hydroélectriques françaises. Un tel aménagement comprend de nombreux barrages et dix-huit centrales hydroélectriques entre Genève et Beaucaire. En période de hautes eaux, la Compagnie nationale du Rhône, créée en 1934 et chargée de l'aménagement et de l'exploitation du fleuve, transfère la crue vers des champs d'inondation, des marais, des dépressions naturelles.

Le Rhône peut verser au-delà de son bassin 175 mètres cubes par seconde sur 200 000 hectares ; la Durance, avec la réserve de Serre-Ponçon (la plus importante en France avec 1,2 milliard de mètres cubes), envoie 114 mètres cubes par seconde sur 75 000 hectares ; le Verdon enrichit 60 000 hectares par le canal de Provence. La liaison par voie fluviale Méditerranée-mer du Nord constitue l'objectif à long terme. Le Rhône est navigable sur 330 kilomètres, de Lyon à la mer. Les barrages ont assagi le fleuve, les écluses admettent des convois poussés de 4 400 à 6 000 tonnes. L'abondance de l'eau, utilisée comme liquide de refroidissement, explique la présence de plusieurs centrales nucléaires le long du fleuve : de l'amont vers l'aval, Creys-Malville (Superphénix), dont l'arrêt définitif a été décidé en 1997, Le Bugey, Saint-Alban-Saint-Maurice, Cruas-Meysse, Tricastin, Marcoule (Phénix). ©

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